そもそも"免疫"とは何ですか?。がんの症状・お悩み相談。

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そもそも"免疫"とは何ですか?

免疫とは、体を病気から守っているシステムです。免疫には、予防接種でできる抗体のような獲得免疫以外に、学習なしで迅速にはたらく自然免疫があります。さらに、液性免疫、細胞性免疫といった、さまざまな種類が存在します。

けがをしたときの免疫の反応

傷口から細菌が侵入してくると、組織内の「マスト細胞」などが免疫系に信号を発して救援を呼びかけます。すると、顆粒球が現場に急行し、バクテリアを飲みこんで処理するのです。その闘いの跡が、化膿したときに出るウミです。次に、白血球の仲間である「マクロファージ」が応援に駆けつけてきます。顆粒球の中でいちばん多い「好中球」と、このマクロファージは、バクテリアを飲みこんで処理するので「食細胞」と呼ばれます。マクロファージは、飲みこんだバクテリアの情報を、白血球の仲間の「ヘルパーT細胞」に伝えます。すると免疫系は、その侵入者に対する「抗体」を準備します。抗体をつくるのは、「B細胞」という白血球の役目です。

けがをしたときの免疫の反応の図

病原菌に対する免疫の反応

病原細菌が異常に増殖すると、白血球のなかの「樹状細胞」が異変を察知し、ヘルパーT細胞やB細胞に情報を伝えます。すると、B細胞が抗体を浴びせて細菌を中和し、身動きできないようにしておいて、ほかの免疫系の仲間に処理させるのです。同じ感染症でも、ウイルスによる病気はこれと少し違います。この場合、ウイルスの異常な増殖を察知した樹状細胞は、ヘルパーT細胞に信号を発してそれを知らせます。すると、ヘルパーT細胞の兄弟分「キラーT細胞」という白血球が、ウイルスに感染した細胞を見つけ出し、1つずつ壊していくのです。

病原菌に対する免疫の反応の図

自分を攻撃してしまう免疫異常

免疫の重要な働きの1つは、このように、外部から侵入してきた異物(非自己)による危険を取り除くことです。そのメカニズムに不具合が起こって生じるのが、リウマチをはじめとする膠原病、ぜんそく、アトピー、花粉症などのアレルギー疾患です。非自己とは、もともと自分の体内にはない物質のことで、そういう異物を免疫は、抗体で攻撃します。ところが、リウマチやアレルギーでは、免疫がなんらかのきっかけで自分の一部を異物と勘違いし、どんどん攻撃してしまうのです。このような病気をまとめて、「自己免疫疾患」といいます。


このように、免疫にはいろいろな側面があり、目的によってはたらく細胞も異なるのです。一口に免疫といっても、このように異なるしくみの組み合わさった複合体だということを、理解してください。

自分を攻撃してしまう免疫異常の図
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